港漂博士研STEM教材 创意DIY语音控制机械人

中大博士辛海洋创立的CocoRobo,研发一系列电子模组及课程套件,助本港中小学推行STEM教育。(黄劲璋摄)

培养本地创科人才,最理想是深耕细作,从中小学开始着手。STEM教育近年备受推崇,由「港漂」辛海洋创立的教育科技初创CocoRobo,正正主打STEM教材,研发的一系列电子模组(Module)及课程套件(Kit)现已获得弘立书院、英华书院等学校採用。

入门价180元 英华採用

CocoRobo研发的电子模组,功能包括分析颜色和音频、驱动马达以至WiFi、蓝牙通讯等;课程套件计有不同的电子模组、传感器和小配件,让学生发挥创意,DIY不同智能小物,例如小型电子琴、自动浇水装置,甚至是可採集环境温度、湿度等数据的迷你气象站。

该公司本月发布的最新两套STEM教学套件AIoT Kit及NBIoT Kit,则跟近年大热的人工智能(AI)及物联网(IoT)有关。以AIoT Kit为例,套件内的音频分析模组,跟LED灯屏模组结合,可造出一盏由语音控制的灯;跟马达驱动模组结合的话,更可製成一辆用语音控制的小车或机械臂。

除了语音指令,AIoT Kit内的模组亦具备物件识辨及视像分析功能,「(造出的装置)可在垃圾回收箱上识别可回收及不可回收废物,或製成一台用手势控制前后的小车。」CocoRobo的套件针对小三至中三学生,每套售价由180至1450元不等,主要向中小学销售,暂不设零售。

机械狗资助被拒 改开发教具

CocoRobo于2016年成立,当时辛海洋刚在中大信息工程博士毕业,一心想创业,「当时我想开发的是类似Sony AIBO的机械狗。」他向中大研究及知识转移服务处(ORKTS)申请创业资助,却被拒诸门外,「死因」是风险高、所需资金多。

然而,辛海洋不服输,决意製作产品原型(Prototype)出来,证明自己计划可行,于是自学3D打印及编程,发现未如想像中那幺困难,更从中得到启发,「我可以教小学生,用3D打印、开源软件等,造一只机械狗出来。」于是,他决定由开发製成品,改为开发STEM教具。

港漂博士研STEM教材 创意DIY语音控制机械人

CocoRobo的课程套件,分为入门及高阶套件,入门套件一般包括3块模组,售价180元起。(黄劲璋摄)

「或许听上去很『鸡汤』(内地网络流行词,有过分正能量、没正视问题的贬义),但每一个重大挑战,其实都是个转机,提醒你有些事情需要改正,庆幸每一次都未到致命、公司要完蛋的时候。」辛海洋继续娓娓道来,自己在创业路上「柳暗花明」的经历。

原来他在2016年9月,曾经尝试找投资者融资,但由于产品当时尚未完成研发,融资告吹。幸好一个月后,决意发展STEM教育的中大发现,辛海洋原来从事STEM教材研发工作,于是主动请他到中大开班。这促使辛海洋再度转型,除了研发和出售教材,亦涉足培训和支援服务。他2017年再次申请ORKTS的创业资助,终于获批50万元,翌年该公司更获快译通创办人谭伟豪等合共投资350万元。

「坦白说,我们是市场的『late comer』,早于2015、2016年市场上就开始有公司提供STEM产品;我们的产品到2017年才成形,真正做出产品来大概是2018年,比人家慢了一两年。当我向学校宣传产品时,他们都说:『STEM产品我已有了,不需要你们的。』」

靠到校培训售后服务突围

由于港府推动STEM的力度愈来愈大,两三年前面世的STEM产品,已不能满足很多学校的需求,加上该公司大打服务支援牌,为学校师生提供到校培训服务,成为CocoRobo突围而出的关键,「学校需要服务,偏偏很多STEM产品公司仍抱有『厂家思维』,造了产品给用户便算。」

辛海洋续称,「好的STEM教育跟教学产品质素有关係,却并非决定性的关係,最重要是学校及学生如何使用教学产品。如果我们只卖产品,而不去关心学习效果,产品功用就会打折扣。」此外,该公司亦在官网发布教学影片,方便师生上网参考自学。辛海洋透露,目前未有计划自行开班教STEM,希望集中精力拓展学校市场。

港漂博士研STEM教材 创意DIY语音控制机械人

公司的AIoT Kit是最新发布的课程套件,结合了Google的AIY开发工具。 (黄劲璋摄)

採访、撰文:陈子健

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